Американский судья Стивен Мерридей в канун Рождества преподнес испанцам, вероятно, самый дорогостоящий подарок, на который они только могли рассчитывать. Он обязал владельцев американской компании Odyssey вернуть в собственность Мадрида сокровища, поднятые два с половиной года назад с морского дна недалеко от Гибралтара.

Как пишет в четверг «Российская газета», речь идет о крупнейшем кладе, когда-либо найденном в морских пучинах. Затонувший в 1804 году у берегов Португалии испанский фрегат Nuestra Senora de las Mercedes возвращался из Южной Америки с трюмами, полными драгоценностей. Как теперь стало известно, груженный золотом фрегат, который вовсе не готовился к морскому сражению, был неожиданно атакован англичанами. Подчиненные адмирала Нельсона сумели первым же залпом отправить Mercedes на дно. Это нападение послужило поводом для вступления Испании в войну против Британии на стороне Наполеона. Решение, которое стало роковым для испанской армады: год спустя она была разгромлена при Трафальгаре.

По подсчетам историков, на борту фрегата находилось до 500 тыс. золотых и серебряных монет общим весом 17 тонн, а также многочисленные ювелирные изделия. Стоимость сокровищ только по содержанию в них драгоценных металлов и камней оценивается в 0,5 млрд долларов. А историческую ценность клада еще только предстоит определить.

Об испанском корабле, затонувшем с несметными богатствами на борту, испанским историкам было известно давно. Однако то ли денег на его поиски не было, то ли заниматься этим хлопотным делом было некому. В итоге поисками Mercedes и подъемом его на поверхность озаботились лишь в 2006 году предприимчивые американские кладоискатели из компании Odyssey. В апреле 2007 года они отыскали судно и сокровища у южных берегов Португалии.

С помощью английских властей Гибралтара они тайно переправили драгоценную находку в США и только после этого заявили на нее свои права. Но испанцы не собирались сдаваться без еще одного боя, теперь — юридического. Министерство культуры страны сумело в американском суде документально доказать, что судно и весь груз на нем принадлежат испанской короне. В итоге судья признал правоту Мадрида и постановил вернуть драгоценности их владельцу.