Депрессия (экономическая) — сильное сокращение реального ВВП на протяжении нескольких лет подряд. Точного определения понятия «сильное» не существует, но многими экономистами принято рассматривать в качестве однозначного признака депрессии падение реального ВВП страны более чем на 10% на срок свыше двух лет. Другими словами, депрессия — это экстремально сильная и затянувшаяся рецессия. С другой стороны, нужно отличать депрессию от кризиса, т. к. кризис — явление краткосрочное.

Термин «депрессия» активно использовался экономистами, политиками и журналистами на протяжении XIX – первой половины XX века. Начиная с середины XX века излишне негативный смысл этого слова в сочетании с относительно свежими воспоминаниями о Великой депрессии 1930-х годов в США привели к вымыванию его из употребления и замещению на более нейтральные термины «рецессия», «стагнация», «замедление» и пр. Однако события, связанные сначала с крахом социалистической экономики, а позже — с кризисом в Греции, возродили интерес публики и экономистов к этому понятию.

Среди экономистов нет единодушия относительно причин Великой депрессии. Существуют несколько теорий относительно ее предпосылок, но широко считается, что в возникновении экономического кризиса сыграла роль совокупность факторов:

- Кейнсианское объяснение связывает кризис с нехваткой денежной массы. В то время деньги были привязаны к золотому запасу, это значительно ограничивало денежную массу. Одновременно масштабы производства росли, появлялись новые виды товаров, такие, как автомобили, самолеты, радиоприемники.Товарная количество, как валовая, так и ассортиментная увеличивалась в разы. Вследствие ограниченности денежной массы и растущего избытка товарной массы возникла сильная дефляция - ценовой спад, вызвавший финансовую нестабильность, банкротство многих предприятий, невозврат кредитов. Грандиозный суммарный эффект нанес ущерб даже развитым отраслям экономики.

- Марксистское объяснение объясняет депрессию кризисом перепроизводства, присущей капитализму.

- Теория биржевой пузыри утверждает, что инвестиции в производство были намного крупнее реально необходимы.

- Теория стремительного прироста населения связывает кризис с большим количеством детей в семье. Большое количество детей была характерна для аграрного способа производства (в среднем 3-5 детей на семью), однако на период кризиса значительно сократился процент естественной смертности от болезней в результате технологического прорыва в медицине и временного повышения уровня жизни.

Учитывая, что депрессия — это лишь сильная рецессия, все признаки последней можно отнести и к депрессии: падение ВВП, рост безработицы, сокращение промышленного производства, снижение объемов торговли, падение уровня жизни населения. Но, в отличие от периода рецессии, во время депрессии все эти факторы проявляются особенно сильно.

Исследователи выделяют несколько случаев экономической депрессии в XX веке. Великая депрессия в развитых странах мира продолжалась с 1929 по 1933 год. В США, Великобритании, Германии и Франции промышленное производство упало на 23–46%, безработица превысила 20%, международная торговля рухнула в два-три раза. В 1980-е годы серию депрессий пережили страны Южной Америки: Аргентина, Бразилия, Чили и Мексика. В начале 1990-х распад социалистического хозяйства обрушил в депрессию страны Восточной Европы и бывшего Советского Союза. В те же годы депрессию пережила и экономика Финляндии, которая была плотно связана с советской. Наконец, в 2011-м в состояние депрессии (после двух лет рецессии) вошла экономика Греции, где падение ВВП, по официальным данным, достигло 15% от уровня 2008 года, а безработица выросла до 25%.