В современной экономической науке «голландской болезнью» называют снижение эффективности экономики страны из-за увеличения экспорта сырьевых ресурсов.

Термин впервые появился в публикации журнала Economist в ноябре 1977 года, посвященной обнаруженной связи между ростом добычи природного газа в Нидерландах и снижением промышленного производства в этой стране.

В 1959 году в провинции Гронинген недалеко от Слохтерена в Нидерландах было открыто очень крупное месторождение природного газа. Примерно в то же время стало известно о масштабных скоплениях природного газа под дном Северного моря. Разработка этих месторождений обеспечила газом сами Нидерланды, а также позволила экспортировать сырье в Норвегию и Великобританию.

Резкий рост экспортных доходов в 1970-е годы привел к притоку иностранной валюты в страну, что вызвало укрепление национальной валюты – гульдена. Кроме того, рост доходов населения создал дополнительный спрос на товары и услуги, что привело к росту цен (инфляции) и увеличению объемов импорта. Иностранные товары стали более доступными для населения, чем местные, а местная промышленность начала испытывать трудности со сбытом как внутри страны, так и при экспорте товаров (в отличие от сырья). Это, в свою очередь, привело к росту безработицы в промышленном секторе. В итоге на фоне бурного роста добывающей промышленности наблюдалось значительное ухудшение положения населения и бизнеса, не связанного с добычей природного газа. Кроме того, процветающая добывающая промышленность вызвала переток инвестиций и рабочей силы, что ограничило ресурсы обрабатывающей промышленности, в которой возник застой.

Экономическая модель «голландской болезни» была разработана в 1982 году австралийским экономистом немецкого происхождения Варнером Максом Корденом и его ирландским коллегой Питером Нири. Согласно этой модели экономика подразделяется на три сектора: сектор неторгуемых товаров и услуг, то есть товаров и услуг, которые не могут быть перемещены между странами; бурно растущий сектор торгуемых товаров (обычно различные виды сырья); нерастущий сектор торгуемых товаров (промышленные товары, доступные для экспорта и импорта). При возникновении резкого роста сырьевого сектора тот начинает забирать трудовые ресурсы у промышленного сектора, в котором происходит так называемая «прямая деиндустриализация». Кроме того, высокие доходы работающих в сырьевом секторе людей повышают потребление, а значит, и спрос на неторгуемые товары и услуги, что вызывает рост цен на них и перетекание трудовых ресурсов из промышленности в сферу услуг. В промышленности при этом возникает эффект «косвенной деиндустриализации».

Результатом «голландской болезни» становится бурный рост добывающего сектора и сферы услуг на фоне стагнации или падения производства в обрабатывающем секторе. Эффект усиливается ростом реального курса национальной валюты и повышением цен. В случае если «голландская болезнь» продолжается достаточно долго, местная обрабатывающая промышленность теряет конкурентоспособность на мировом рынке, а страна начинает значительно отставать в промышленном развитии от общемирового тренда. В конечном итоге, когда сырье заканчивается или цены на него падают, страна оказывается в тяжелом экономическом положении.