Монополия — вариант несовершенной конкуренции, при котором на рынке товара (услуги) присутствует один крупный продавец, за счет своего положения способный влиять на цены. Прочие продавцы намного меньше и не в состоянии оказывать влияние на рынок. Частный случай монополии — чистая монополия, т. е. присутствие на рынке только одного продавца. В качестве монопольного продавца может выступать как одна компания, так и группа компаний, имеющих согласованную ценовую, торговую и производственную политику.

Можно выделить несколько причин возникновения и сохранения монополий:

— эффект масштаба. На многих рынках увеличение объемов производства ведет к существенному снижению себестоимости единицы товара. В результате компания, в силу тех или иных причин производящая намного больше товара, чем конкуренты, получает возможность снизить цены и захватить еще большую часть рынка, что ведет к дальнейшему снижению себестоимости товара и т. д. Пример: производитель застежек-молний YKK (Япония), контролирующий порядка 50% мирового рынка этого товара;

— необходимость крупных инвестиций. На некоторых рынках еще до начала производства нужно инвестировать значительные средства в создание производственных мощностей, сетей распространения товара, государственное лицензирование и т. д. Примером может служить мировой рынок генетически модифицированных семян, 90% которого занимает компания Monsanto (США);

— технологическое опережение. Если компания обладает уникальной технологией, позволяющей производить более дешевый, качественный или даже единственный на рынке товар, она может занять доминирующее положение. Так, на рынке препаратов для лечения эректильной дисфункции с 1998 по 2003 год мировым монополистом была компания Pfizer с препаратом Sildenafil (коммерческое название Viagra). Соответственно, потеря технологического опережения приводит к разрушению монополии;

— наличие контроля над источниками сырья, нужного для производства товара. Некоторые виды полезных ископаемых встречаются настолько редко, что для их экономически оправданной промышленной добычи годится считаное количество месторождений на территории определенного региона или всего мира. Если одна компания или группа компаний контролирует все или большую часть таких месторождений, она может стать монополистом в производстве конечного товара. Так, 95–97% производства редкоземельных минералов в мире контролируется несколькими китайскими государственными и окологосударственными компаниями, фактически представляющими единую монополию;

— эффект цепной реакции. В некоторых случаях рост распространенности определенного товара среди покупателей делает сложным использование конкурирующих товаров другими потребителями. Например, повсеместное распространение компьютеров на основе процессоров Intel и операционной системы Windows в секторе домашних и бизнес-ПК (т. н. платформа Wintel) усложнило жизнь обладателям компьютеров с другими операционными системами, что привело к почти полному исчезновению ранее популярных платформ (Atari, Commodor и пр.);

— легальные барьеры. Государство может напрямую или косвенно ограничивать доступ на тот или иной рынок для новых компаний, поддерживая монополию существующей. Классические примеры прямого ограничения — государственная монополия на торговлю алкоголем во многих странах или предоставленная государством компании Deutsche Bahn монополия на междугородние пассажирские перевозки в Германии (несколько ослабленная в пользу автобусных компаний лишь с 2013 года). К косвенным ограничениям относятся авторское право, патенты и т. п.;

— предполагаемая относительно высокая эффективность для общества. Естественные монополии могут возникать и существовать при поддержке и контроле со стороны государства, т. к. чиновники считают, что их существование по совокупности более выгодно обществу, чем конкуренция на данном рынке. К таким монополиям обычно относят компании, предоставляющие потребителям доступ к масштабной сетевой инфраструктуре — железным дорогам, трубопроводам, электросетям и т. п.

Чаще всего возникновение монополий обусловлено сразу несколькими причинами.

Небольшие монополии на ограниченных рынках могут оказывать непропорциональное влияние на другие, более крупные рынки. Например, относительно небольшая японская компания Nidec производит порядка 75% электромоторов для компьютерных жестких дисков в мире. Резкое падение производства двигателей на нескольких заводах компании в Таиланде в 2011 году в результате наводнения вызвало их дефицит и последующий рост цен на жесткие диски. В свою очередь, это вызвало подорожание ноутбуков и компьютеров, что привело к дополнительным расходам потребителей, несопоставимо большим, чем стоимость самих электромоторов.