Сегодня перспективы открытия новых крупных нефтяных месторождений связывают с шельфом. Связано это с постепенным истощением основных нефтяных месторождений (на суше). Разработкой этих месторождений начали заниматься не так давно, но они дают уже около 30–35% общемировой добычи. Только доказанные учеными мировые запасы шельфовой нефти составляют 280 млрд баррелей.

Шельфом называют выровненную область подводной окраины материка, которая примыкает к суше, его границей – берег моря или океана. Право контроля над морским шельфом предоставляется прибрежным государствам согласно Конвенции ООН по морскому праву от 1982 года. В соответствии с ней государства имеют исключительное право на разведку и использование недр морского дна в пределах 200 морских миль (370 км) от своего побережья. Для оформления прав на использование недр морского дна за пределами этой зоны (ее называют исключительной экономической зоной) странам нужно доказать, что морское дно является «естественным продолжением» ее континентального шельфа. Чтобы получить это право, стране необходимо подать заявку в Комиссию ООН по границам континентального шельфа.

Общая площадь мировых шельфов – порядка 32 млн кв. км. Самый большой из них находится на северной окраине Евразии (доходит до 1,5 тыс. км).