Существует несколько основных схем и способов отмывания денег, полученных преступным путем. В реальных процессах отмывания они могут использоваться как по отдельности, так и вместе: чем больше и разнообразнее используемые методы, тем сложнее государственным и международным органам отследить реальное происхождение средств. Кроме сложности и многоступенчатости, одно из важных требований к способам отмывания заключается в их максимальной похожести на экономически оправданные легальные трансакции. Ключевая задача, стоящая перед организатором отмывания денег, — сокрытие нелегального источника их получения и создание видимости наличия легального источника. Ниже перечислены некоторые наиболее распространенные способы отмывания денег.

Структурирование (разделение, смурфинг). Большой объем наличных нелегальных средств разбивается на множество мелких сумм (к примеру, до 10 тыс. долларов в США), которые с помощью посредников превращаются в финансовые инструменты (желательно анонимные): депозиты, сберегательные сертификаты, чеки и т. п. Операции с такими суммами обычно не отслеживаются контролирующим органами, в отличие от внесения на депозит или перевода со счета на счет более крупных сумм. Часто используемое слово смурфинг (smurfing) происходит от названия выдуманных маленьких существ синего цвета из мультсериала (а ранее — комикса) «Смурфы». Считается, что термин ввел в оборот американский юрист из Майами Грегори Болдуин.

Контрабанда наличных. Нелегальное перемещение наличных денег из страны с развитым финансовым контролем в страну со слабым контролем. После перевозки наличные помещаются на счета банков, часто офшорных и тех, что не раскрывают имена своих клиентов. После этого деньги могут переводиться на счета обычных банков в странах с развитым контролем или использоваться напрямую с помощью банковских карт, чеков и прочих подобных инструментов.

Смешивание. Криминальные наличные деньги смешиваются с выручкой легальных бизнесов и помещаются на счета компаний. Обычно для этого используются компании, активно работающие с наличными: автомойки, автоматические прачечные, парковки и т. п. Наиболее эффективно использование для данного вида отмывания денег предприятий сферы обслуживания, не имеющих переменных расходов, связанных с количеством клиентов. Например, чем больше клиентов у автомойки, тем больше она должна расходовать воды, электричества, чистящих средств, что достаточно легко отследить. Но, скажем, расходы большой автостоянки практически не зависят от потока клиентов, что позволяет добавлять к легальным доходам любые разумные суммы нелегальных. К подобным антиотмывочным видам бизнеса также относятся солярии, казино, консалтинговые и рекламные компании и пр.

Выставление фальшивых счетов. «Отмывочная» компания, владеющая большим объемом нелегальных наличных денег, выставляет счет контрагенту за реально оказанные услуги или проданные товары на сумму, которая больше необходимой, и тайно отдает ему разницу наличными. Контрагент оплачивает счет, в результате чего у «отмывочной» компании появляется легальный доход, а у контрагента снижается налогообложение и появляются нелегальные наличные, которые он может потратить, например, на взятки или, вновь отмыв, на личное потребление менеджеров. Особенно эффективно подобные сделки проводятся с недвижимостью, произведениями искусства, драгоценностями и прочими активами, чья стоимость может колебаться в очень широких пределах.

Трасты. В некоторых юрисдикциях трастовые компании (организованные в интересах третьих лиц) имеют право не раскрывать своих бенефициаров, называя лишь формальных собственников (обычно местных юристов). Деньги, поступающие на счета трастов, теряют привязку к конкретным людям и могут использоваться ими неофициально.

Раунд-триппинг. Вывоз капитала из страны с последующим его возвращением в виде прямых иностранных инвестиций. Полученный нелегальными методами капитал вывозится из страны, за счет него формируется инвестиционный фонд, траст или иная компания, которая легально покупает активы в изначальной стране. Традиционная схема для отмывания коррупционных денег чиновников и скрытых от налогообложения доходов предпринимателей.

Покупка банка. Владельцы большого количества нелегальных денег, отмыв часть из них, могут легально купить банк, обычно в юрисдикции с низким уровнем антиотмывочной активности государства, после чего использовать его для отмывания любых сумм, не опасаясь сопротивления со стороны банка.

Фальшивое кредитование. Нелегальные средства размещаются на анонимном счете или на счете, открытом на подставное лицо, в банке, после чего кредитная организация открывает легальную кредитную линию их владельцу — формально на очень выгодных условиях (пониженная процентная ставка, отложенные на много лет платежи и т. п.). Реальные же платежи по кредиту списываются с анонимного счета.

Квазибанковские финансовые системы. Развитые в мусульманских странах и в Азии неофициальные системы перемещения денег: «Хавала» (Индия, Пакистан, исламский мир), «Фей-чьен» (Китай). Подобные системы действуют на принципах доверия (обеспечиваемого жестоким наказанием провинившихся) и практически не оставляют бумажных или электронных следов перемещения денег. Более того, физически деньги в рамках таких систем практически не перемещаются: передается лишь информация о необходимости выплаты той или иной суммы в определенном месте конкретному человеку. Поэтому нелегальные деньги, «вошедшие» в «Хавалу», к примеру, в США, могут «выйти» из нее в любой точке мира, где есть ее неофициальное отделение. Такие системы используются отмывателями денег для перемещения капитала в другие юрисдикции (см. Контрабанда наличных).