Волны Кондратьева – самые длинные волны экономического цикла после волн Китчина, Жюгляра и Кузнеца, их продолжительность составляет 40–60 лет.

Теория Кондратьева разрабатывалась опытным путем на основе анализа статистических данных экономики США и Европы в период с начала XIX века и до сих пор не имеет строгого научного обоснования. Среди объяснений волнового развития имеются различные точки зрения. Согласно мнению ряда ученых, именно 40–60 лет проходит от существенного научного открытия до реальных инноваций в производстве.

Не существует также единого взгляда на периоды волн Кондратьева. Наибольшее распространение получило такое определение: первый цикл – 1803–1847 годы, второй – 1847–1891, третий – 1891–1934, четвертый – 1934–1978. Сейчас продолжается пятый цикл, который начался ориентировочно в 1978 году и должен, по прогнозам, закончиться в 2022 году.

Принято различать следующие фазы цикла Кондратьева.

Первая фаза – экономический рост, внедрение изобретений и открытий, сделанных на предыдущем этапе. Для этой фазы характерны высокий уровень инфляции и процентных ставок.

Вторая фаза – пик, максимальный подъем, высокий уровень либерализма в экономике. Кроме того, исторически вторая фаза оказывалась сопряжена с мировыми войнами и катаклизмами, а значит, с определенным количеством государственных заказов, сокращением потребления в непроизводственной сфере. С точки зрения технологий этот период характеризуется большим количеством не крупных открытий, а усовершенствований.

Третья фаза – снижение. На начальном этапе все еще может продолжаться некоторый рост, происходящий за счет сокращения издержек. Но спустя некоторое время происходит разворот тенденции. Экономика оказывается перегретой, а рынок – насыщенным. Обостряется конкуренция, в результате чего возникают многочисленные административные барьеры, в том числе таможенные. Происходит снижение процентных ставок, а инфляция может стать отрицательной, то есть цены снижаются.

Четвертая, последняя, фаза – депрессия. Происходит существенное замедление или даже полная остановка роста ВВП. Процентные ставки низкие, но и спрос на кредит достигает минимальных показателей. Инфляция на самом низком уровне, но невелик и спрос на товары и услуги. Это худшая фаза экономического цикла, но именно в этот период, по мнению специалистов, делаются самые важные научные и технологические открытия, которые должны стать стимулом для движения вперед и начала нового цикла.

С точки зрения теории волн Кондратьева, сегодня мир находится в четвертой фазе. Эту фазу сопровождают мировые финансовые кризисы. Власти, отвечающие за денежно-кредитную политику, снижают до практически нулевых отметок процентные ставки, как это происходит, например, в США и Японии по состоянию на конец 2011 – начало 2012 года.