Золотая лихорадка – массовая добыча золота на новом месторождении при помощи простейших орудий труда.

Часто золотая лихорадка возникает как стихийное явление. Для ее начала необходимо открытие месторождения, где возможна добыча золота шлихтовым методом, то есть путем ручной промывки. При этом в регион съезжаются старатели, создаются лагеря золотодобытчиков.

Самой массовой золотой лихорадкой считается бразильская золотая лихорадка с 1690 по 1823 гг. Она привлекла более 400 тыс. старателей из Португалии и других стран Европы. Кроме того, в регион массово завозились рабы с Африканского континента.

Наиболее известными является золотая лихорадка в Калифорнии 1848 по 1860 гг. Но она была не единственной на территории США. Кроме нее истории известны: золотая лихорадка в штате Джорджия 1828-1840 гг., в Северной Каролине 1799-1829 гг., в Колорадо 1858 г. в Айдахо 1859 г. и др.

Кроме того, золотая лихорадка несколько раз происходила на территории Канады: на островах Королевы Шарлоты в 1851 г., на реке Фрейзер в 1857 г., Клондайкская золотая лихорадка в 1898 г. и т.д.

Неоднократно золотая лихорадка возникала при освоении нового континента – Австралии: в штате Виктория и в Новом Южном Уэльсе в 1851 г.

На территории России золотая лихорадка возникала на реке Сухой Берикуль, в Томской и Енисейской губерниях с 1828 по 1921 гг., на реке Лена с 1844 по 1861 гг.

Как правило, возможности ручной промывки поздно или рано исчерпываются. И на смену частным старателям приходят компании, которые продолжают золотодобычу уже с применением дорогостоящего промышленного оборудования.

Результатом свободной добычи золота часто становится экономический подъем региона. Так, после самой известной золотой лихорадки в Калифорнии целый штат присоединился к США, появились такие города, как Сан-Франциско. Кроме того, золотая лихорадка способствовала развитию транспортной инфраструктуры, в частности, прокладке новых железных дорог.

В настоящее время новые месторождения осваиваются в основном промышленным способом, и массового приезда частных старателей-индивидуалов не происходит. При этом термин «золотая лихорадка» прибрел новое значение: так называют массовое бегство инвесторов во время кризисов из ценных бумаг и валюты в реальные активы – преимущественно в драгоценные металлы.