Золото традиционно является частью международных резервов (часто называемых золотовалютными) большинства стран мира. С прекращением действия золотого и бивалютного стандартов золото перестало быть единственными «настоящими деньгами», но тем не менее сохранило свою привлекательность как инвестиционный инструмент наравне с государственными обязательствами, депозитами и др.

Центральные банки стран мира хранят свой золотой запас в физическом виде, обычно в стандартных слитках весом 400 тройских унций (12 441 г). Существует практика распределенного хранения золотого запаса страны в хранилищах центральных банков других стран. При этом как хранящиеся «удаленно» слитки, так и находящиеся в пути учитываются в составе международных резервов страны.

Государства мира по-разному оценивают необходимую долю золота в своих международных резервах: если Португалия держит в золоте более 90% резервов, то у Норвегии и Новой Зеландии золота в международных резервах нет совсем.

По данным Банка России, международные резервы развитых стран на 1 января 2012 года составляют около 21,9 тыс. тонн золота, развивающихся стран – около 3,9 тыс. тонн золота (в том числе резервы Китая – 1 054 тонны, России – 883 тонны). Мировой лидер по количеству золота в резервах – США, которые обладают запасами, превышающими 8 тыс. тонн. Более 1 тыс. тонн золота в международных резервах держат также Германия (3,4 тыс. тонн), Италия (2,45 тыс. тонн), Франция (2,44 тыс. тонн), Китай (1,05 тыс. тонн) и Швейцария (1,04 тыс. тонн).

Однако если сравнить запасы золота в резервах (выраженные в долларах США) с общим объемом резервов, то список лидеров выглядит иначе. Самая большая доля золота в резервах (среди стран, владеющих более чем 100 тоннами золота) – в Португалии (90,7%) и Греции (81,9%). Далее следуют США (75%), Германия (72%), Италия и Франция (по 71,6%). В России золото занимает 9% международных резервов, в Китае – 1,7%.