Геофизиком Кингом Хаббертом была создана математическая модель добычи нефти, которая показала, что общее количество добытой нефти как функция времени следует логистической кривой. Из этого следует, что темп добычи «черного золота» является производной логистической функции по времени.

График такой производной имеет колоколообразную форму: сначала идет постепенный стабильный рост добычи, затем интенсивный рост, за ним следует плато и, наконец, резкий спад. Точка максимального выхода называется пиком, период после пика – иссяканием.

В момент времени, когда находят залежи нефти, добыча вначале невелика и растет постепенно, поскольку временно отсутствует необходимая инфраструктура. По мере увеличения количества скважин и установки более эффективного оборудования добыча возрастает. В определенный момент времени достигается пик выхода, который в дальнейшем невозможно превзойти даже с использованием более технологичного оборудования или дополнительным бурением. После пика объемы добычи нефти постепенно падают. После пика, но до того, как нефтяное поле полностью исчерпано, достигается другой важный этап, когда на добычу, транспортировку и обработку барреля нефти расходуется больше энергии, чем количество энергии, содержащееся в этом барреле. На этом этапе месторождение может быть заброшено.

В 1956 году ученый предсказал, что добыча нефти в континентальной части США достигнет пика в период с 1965 по 1970 год. Добыча нефти в США достигла пика в 1971 году и с тех пор падает. Согласно теории Хабберта, нефтяные залежи в США будут исчерпаны к концу XXI века.