Рецессия — фаза экономического цикла, характеризующаяся слабым, но неуклонным ухудшением экономических показателей, в первую очередь снижением ВВП. Также во время рецессии растет безработица, сокращается объем инвестиций в основной капитал, незначительно падает общий уровень жизни населения, особенно тех, кто получает зарплату или доходы от бизнеса (в отличие от получателей государственных выплат и рантье, чье положение не ухудшается).

В некоторых странах различные органы государственного управления официально сообщают о наступлении рецессии при определенных обстоятельствах. Например, в США комитет делового цикла Национального бюро экономических исследований определяет рецессию как «значительное снижение деловой активности по всей экономике на протяжении нескольких месяцев, обычно выражающееся в ухудшении показателей реального ВВП, реального дохода, занятости, промышленного производства и розничной торговли». В Великобритании рецессия фиксируется Национальной статистической службой при снижении ВВП в течение двух кварталов подряд.

Существует распространенная в среде экономистов и деловой прессе шутка, объясняющая отличие рецессии от экономической депрессии: «Если твой сосед потерял работу, то это рецессия, если ты потерял работу, то это депрессия».

С определением рецессии связан известный парадокс: учитывая, что данные по квартальному изменению ВВП в развитых странах публикуются с большой задержкой, а впоследствии могут быть существенно пересмотрены, официальное сообщение о наступлении рецессии часто делается через несколько месяцев после того, как она уже закончилась. На момент объявления о наступлении рецессии экономика страны находится либо в состоянии сильного кризиса, либо на стадии нового подъема. Соответственно, официальные данные о рецессии представляют по большей части исторический интерес и не отражаются на поведении экономических субъектов. Поэтому значимую роль в принятии экономических решений правительством и предпринимателями играет прогнозирование колебаний ВВП, основанное на косвенных показателях и не отличающееся высокой точностью. При этом в современной экономической науке нет единого мнения относительно причин возникновения рецессии и способов ее ускоренного преодоления.

Экономистами выделяется несколько видов рецессий — по условной форме графика изменения ВВП. V-рецессия характеризуется относительно сильным и быстрым падением ВВП (не достигающим, впрочем, уровня депрессии) с явно выраженным единичным провалом и последующим быстрым восстановлением до прежнего уровня. U-рецессия отличается относительно долгим и стабильным (без движений вверх-вниз) пребыванием ВВП на низком уровне с последующим быстрым восстановлением. В ходе W-рецессии происходит краткосрочный «отскок» графика роста ВВП в положительную область в середине рецессии, т. е. она похожа на две V-рецессии подряд. Наконец, под L-рецессией понимается быстрое падение ВВП с последующим долгим плавным восстановлением.

Рецессия — нередкое явление в экономике развитых стран. В США только после Второй мировой войны наблюдалось более десяти рецессий, в Великобритании — не менее пяти. С ростом глобализации начинают происходить глобальные рецессии, затрагивающие одновременно несколько стран (например, в 1998-м, в 2000–2001-м и 2008–2009 годах).