Все ценные бумаги могут быть разделены на несколько классов в зависимости от тех прав, которые они предоставляют инвесторам.

Во-первых, это долговые ценные бумаги, по которым эмитент обязуется выплатить оговоренную сумму в указанный срок. К этой группе относятся облигации, депозитные сертификаты и векселя.

Облигация – это эмиссионная ценная бумага, т. е. для того, чтобы ее выпустить, необходимо зарегистрировать проспект эмиссии. В свою очередь, облигации подразделяются на бескупонные дисконтные и купонные.

Депозитный сертификат – особый вид долговой ценной бумаги, может выпускаться только банками.

Вексель - как правило, документ, который создается в результате коммерческой деятельности. Однако по сложившейся в России практике он также может использоваться для привлечения денежных средств в рамках так называемой вексельной программы. Эмиссия векселей никак не регулируется, теоретически их могут выпускать даже частные лица, если, конечно, кто-нибудь из инвесторов такую бумагу купит.

Во-вторых, следующий вид ценных бумаг – это долевые финансовые инструменты. К ним относятся обыкновенные и привилегированные акции.

Такие ценные бумаги дают право на долю в прибыли, а также на получение части оставшихся средств в случае ликвидации предприятия. Кроме того, обыкновенные акции в отличие от привилегированных позволяют участвовать в управлении акционерными обществами через общие собрания акционеров.

Третий вид ценных бумаг – производные финансовые инструменты. Их можно назвать контрактными ценными бумагами, т. к. в их основе лежит договор между покупателем и продавцом, который сам по себе становится предметом торговли на биржах. Примером служит фьючерсный или опционный контракт.

В-четвертых, существуют так называемые товарные ценные бумаги, например складские свидетельства, залоговые свидетельства (варранты) и пр.

В мировой практике виды ценных бумаг тесно связаны с таким понятием, как рынок капиталов (фондовый рынок). Т. е. то, что относится к другой категории, к денежному рынку, ценными бумагами не признается.

В этом российское законодательство отличается от общепринятого: ответ на то, что следует считать ценными бумагами, содержится в Гражданском кодексе РФ. В частности, в ст. 143 к ним отнесены государственные облигации, просто облигации, векселя, чеки, депозитные и сберегательные сертификаты, банковская сберегательная книжка на предъявителя, коносаменты, акции и приватизационные чеки. А ст. 912, т. е. вторая часть кодекса, расширяет понятие ценной бумаги еще на четыре инструмента товарной группы: двойное складское свидетельство, складское свидетельство как часть двойного свидетельства, залоговое свидетельство (варрант) как часть двойного свидетельства, простое складское свидетельство.