Отмывание денег — процесс подмены реальных нелегальных источников денежных средств фиктивными легальными. Доходы, полученные от нелегальной деятельности, проводятся через серию преобразований (конвертация, движение через границу, помещение в капитал фирмы, выдача фиктивного кредита и т. д.), чтобы скрыть их изначальный источник и представить дело так, что они получены от полностью легальных операций.

Смысл отмывания денег — именно подмена источника их происхождения, а не уклонение от налогов или обналичивание, хотя в качестве вторичных могут иметься в виду и эти цели. Отмытые деньги могут использоваться в легальном обороте — как на нужды официального бизнеса, так и на личное потребление их владельца.

Необходимость отмывания денег возникает в трех случаях. Во-первых, если происхождение дохода откровенно преступно: нелегальная торговля наркотиками, рэкет, коррупция и т. п. Преступники, получающие подобные доходы, вынуждены отмывать их, чтобы иметь возможность свободно тратить деньги. Во-вторых, если предприниматель или фирма укрывает часть легального дохода от повышенного налогообложения с помощью занижения выручки или завышения расходов, использования неучтенных наличных и т. д. В этом случае нужно заменить реальный источник денег на другой, облагаемый меньшими налогами или не облагаемый ими вовсе. Наконец, в-третьих, иногда получатели денег не хотят показывать их реальный источник по соображениям безопасности, этики или причинам политического характера. Это относится к деятельности международных неправительственных организаций в странах, не приветствующих иностранное финансирование подобной активности, к финансированию террористов или обхождению ограничений на финансирование избирательных кампаний.

Существование самого понятия отмывания денег неразрывно связано с теневой экономикой — нелегальными видами предпринимательской деятельности. Следовательно, объем отмывания денег в том или ином государстве зависит от того, какой бизнес в данной стране считается нелегальным или нежелательным. Чем больше ограничений накладывается на ведение бизнеса, тем больше при прочих равных будет объем отмывания денег, увеличатся расходы государства на его пресечение и вырастут убытки экономики от отмывания. Отмывание денег в той или иной форме существовало с появления самих денег и государства, ограничивающего ведение той или иной предпринимательской деятельности, однако стало восприниматься правительствами как глобальная угроза лишь в конце XX века.

Процесс отмывания денег обычно состоит из трех этапов:

— размещение. Криминальные деньги тем или иным образом «подмешиваются» к легальным, чтобы попасть в финансовую систему;

— сокрытие. Деньги распределяются по различным счетам, активам, юрисдикциям, чтобы исключить возможность отслеживания их происхождения;

— интеграция. Отмытые деньги собираются на легальном счете или инвестируются в легальный актив, чтобы вернуться к изначальным владельцам или быть потраченными по их указанию.

В некоторых случаях отдельные этапы могут быть пропущены. Например, если нелегальные деньги изначально были получены в безналичной форме, нет необходимости размещать их в финансовой системе. Также отмытые деньги могут не интегрироваться, а оставаться на множестве счетов, которыми владелец пользуется по мере необходимости. Однако процесс запутывания следов или сокрытия реальных источников средств — необходимая часть процесса отмывания денег. На каждом этапе отмывания могут использоваться различные методы, подходящие для конкретной ситуации.