Конкуренция — соперничество между участниками экономических отношений за ограниченные ресурсы: сырье, рабочую силу, капитал, рынки сбыта. Конкуренция в широком смысле присутствует в любой экономике — как плановой, так и рыночной. В первом случае предприятия и другие экономические субъекты часто конкурируют на внерыночном и даже внеэкономическом поле (борьба за благосклонность руководящих органов государства за увеличение или уменьшение плановых заданий, а также за директивное обеспечение ресурсами), а во втором — дефицитные ресурсы распределяются на основе свободных торгов.

С точки зрения экономических теорий рыночной экономики оптимальной считается совершенная конкуренция — состояние рынка, при котором все конкурирующие субъекты слишком малы относительно размера рынка, чтобы существенно влиять на условия покупки и продажи товаров. В этом случае предприятия вынуждены оптимизировать свою деятельность, чтобы иметь возможность удовлетворить максимальные потребности клиентов по минимальным ценам.

В ситуации совершенной конкуренции ценообразование происходит на основе спроса и предложения множества равноправных покупателей и поставщиков. Предполагается, что информация о цене и качестве товара (услуги) у каждого продавца доступна покупателям, они могут делать рациональный выбор, полностью представляя себе положение дел на рынке. В то же время продавцы имеют доступ к информации о запросах потребителей, а также равный доступ к ресурсам.

Совершенная конкуренция — идеал, не достижимый в реальной экономике на макроуровне, т. к. неравномерное распределение ресурсов и информации вносит искажения в процесс ценообразования. Значительное влияние на конкурентную среду оказывает и государство, напрямую участвуя в производстве и потреблении рыночных товаров и услуг, а также стимулируя и ограничивая меры воздействия на участников рынка, в т. ч. и с декларируемой целью усиления конкуренции.

В реальной экономике присутствует несовершенная конкуренция — состояние рынка, при котором отдельные участники экономических отношений или их группы могут существенно влиять на цены товаров (услуг) для потребителей.

Несовершенная конкуренция возникает на рынках, имеющих высокие барьеры входа для новых участников: юридические (государственное лицензирование бизнеса или продукта, а также прямое регулирование рынка), ресурсные (уникальность источника сырья), финансовые (дороговизна строительства производственных мощностей), трудовые (недостаточное количество рабочих рук или ограничения со стороны профсоюзов) и др. Все это делает процесс выхода на рынок новых поставщиков затрудненным, а положение существующих крупных участников рынка — привилегированным. В результате со временем производство или поставка товара на рынок концентрируется в руках одной или нескольких крупных компаний, которые получают возможность увеличивать свою прибыль за счет завышения цен на продукцию. Часть дополнительной прибыли при этом может направляться на усиление защиты от появления конкурентов.

При сильных естественных и искусственных искажениях рыночной среды возможно появление крайних форм несовершенной конкуренции — олигополии и монополии.