Распределение банков по эшелонам – условное деление банков исходя из размера их собственных средств и деловой активности. Принято выделять банки первого, второго и третьего эшелонов.

Такое распределение появилось на рынке межбанковского кредитования (МБК), то есть там, где от уровня надежности контрагента в наибольшей степени зависит сохранность денежных средств. Позже такая терминология стала общеупотребительной в кругу аналитиков и была подхвачена средствами массовой информации.

Исходя из российской практики, к банкам первого эшелона принято относить 10-20 первых в рейтинге крупнейших кредитных организаций: Сбербанк, ВТБ, Газпромбанк, Россельхозбанк, ВТБ 24 и др. Как правило, это финансовые структуры с государственным участием.

Банки второго эшелона – это условно выделенная группа кредитных организаций, занимающих приблизительно с 20-го по 200-250-е места в рейтинге. К этой категории относится основная масса коммерческих банков.

К третьей категории можно причислить все остальные банки.

На рынке МБК сложилась практика, согласно которой основными контрагентами банков выступают кредитные организации «своего круга». При этом финансовые учреждения верхних эшелонов могут брать краткосрочные кредиты у организаций более низких ступеней, но при этом сами предоставляют им займы крайне редко и неохотно.

Выход в верхний эшелон дает банкам ряд преимуществ, таких как доступ к государственным займам, участию в беззалоговых кредитных аукционах ЦБ и пр.

Интуитивно клиенты считают банки верхнего уровня более надежными. С точки зрения теории это не так: платежеспособность кредитной организации зависит не только от размера собственных средств, но прежде всего от портфеля вложений и финансовых показателей. Причем история кризисов подтверждает это: во время крупнейшего в России банковского кризиса - в период государственного дефолта в 1998 году - больше всего пострадали и даже обанкротились банки как раз первого эшелона. И многие кредитные организации второго уровня заняли их места в рейтинге.